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CHAPITRE XV.
Abus de la liberté.

Ces grands avantages de la liberté ont fait que l'on a abusé de la liberté même. Parceque le gouvernement modéré a produit d'admirables effets, on a quitté cette modération: parcequ'on a tiré de grands tributs, on en a voulu tirer d'excessifs; et, méconnoissant la main de la liberté qui faisoit ce présent, on s'est adressé à la servitude qui refuse tout.

La liberté a produit l'excès des tributs : mais l'effet de ces tributs excessifs est de produire à leur tour la servitude; et l'effet de la servitude, de produire la diminution des tributs. Les monarques de l'Asie ne font guere d'édits que pour exempter chaque année de tributs quelque province de leur empire (i): les manifestations de leur volonté sont des bienfaits. Mais, en Europe, les édits des princes affligent même avant qu'on les ait vus, parcequ'ils y parlent toujours de leurs besoins, et jamais des nôtres.

D'une impardonnable nonchalance, que les ministres de ces pays-là tiennent du gouvernement et souvent du climat, les peuples tirent cet avantage, qu'ils ne sont point sans cesse accablés par de nouvelles demandes. Les dépenses n'y augmentent point, parcequ'on n'y

(i) C'est l'usage des empereurs de la Chine, zsra. DE* LOIS. 2. »4

faitpoint de projet nouveau; et si par hasard on y en fait, ce sont des projets dont on voit la fin, et non des projets commencés. Ceux qui gouvernent l'état ne le tourmentent pas , parcequ'ils ne se tourmentent pas sans cesse euxmêmes. Mais, pour nous, il est impossible que nous avions jamais de regle dans nos finances, parceque nous savons toujours que nous ferons quelque chose, et jamais ce que nous ferons.

On n'appelle plus parmi nous un grand ministre celui qui est le sage dispensateur des revenus publics, mais celui qui est homme d'industrie et qui trouve ce qu'on appelle des expédients.

CHAPITRE XVI.
Des conquêtes des mahométans.

Ce furent ces tributs (i) excessifs qui donne-
rent lieu à cette étrange facilité que trouverent
les mahométansdans leurs conquêtes. Les j>eu- ples , au lieu de cette suite continuelle de vexa-
tions que l'avarice subtile des empereursa\oit
imaginée, se virent soumis à un tribut simple,
payé aisément, reçu de même; plus heureux
d'obéir à une na Lion barbare qu'à un gouver-
nement corrompu dans lequel ils souffroient

(i) Voyez dans l'histoire la grandeur, lalm.arrerie, et même la folie de ces tributs. Anastase en imagina un pour respirer l'air: Ht quisqite pro haustu ae'rts . penderct.

toits les inconvénients d'une liberté qu'ils n'avoient plus,avec toutes les horreurs d'une servitude présente.

CHAPITRE XVII. De l'augmentation de» troupes.

Une maladie nouvelle s'est répandue en Europe; elle a saisi nos princes, et leur fait entretenir un nombre désordonné de troupes. Elle a ses redoublements, et elle devient nécessairement contagieuse ; car sitôt qu'un état augmente ce qu'il appelle ses troupes, les autres soudain augmentent les leurs; de façon qu'on ne gagne rien par-là que la ruine commune. Chaque monarque tient sur pied toutes les armées qu'il pourroit avoir si ses peuples étoient en danger d'être exterminés; et on nomme paix cet état(i^d'efforts de tous contre tous. Aussi l'Europe est-elle si ruinée, que les particuliers qui seroient dans la situation où sont les trois puissances de cette partie du monde les plus opulentes n'auroient pas de quoi vivre. Nous sommes pauvres avec les richesses et le commerce de tout l'univers; et bientôt, a force d'avoirdes soldats, nous n'aurons plus que des soldats, et nous serons comme des Tartares (2)

(i) Il est vrai que c'est cet état d'e'fort qui maintient principalement l'équilibre, parcequ'il éreinte les grandes puissances. — (a) Il ne faut pour cela que faire valoir la nouvelle invention des milices

Les grands princes , non contents d'acheter les troupes des plus petits , cherchent de tous côtés à payer des alliances, c'est-à-dire presque toujours à perdre leur argent.

La suite d'une telle situation est l'augmentation perpétuelle des tributs; et, ce qui prévient tous les remedes à venir , on ne compte plus sur les revenus , mais on fait la guerre avec son capital. Il n'est pas inoui de voir des états hypothéquer leurs fonds pendant la paix même, et employer pour se ruiner des moyens qu'ils appellent extraordinaires, et qui le sont si fort, que le fils de famille le plus dérangé les imagine à peine.

CHAPITRE XVIII.

De la remise des tributs.

La maxime des grands empires d'orient, de remettre les tributs aux provinces qui ont souffert, devroit bien être portée dans les états monarchiques. Il y en a bien où elle est établie; mais elle accable plus que si elle n'y étoit pas , pareeque le prince n'en levant ni plus ni moins, tout l'état devient solidaire. Pour soulager un village qui paie mal, on charge un autre qui paie mieux ; on ne rétablit point le premier , on détruit le second. Le peuple est désespéré entre la nécessité de payer de peur des

établie dans presque toute l'Europe , et les porter au même excès que l'on a /ait les troupes réglées.

exactions, et le danger de payer de crainte des surcharges.

Un état bien gouverné doit mettre pour le premier article de sa dépense, une somme réglée pour les cas fortuits. Il en est du public comme des particuliers, qui se ruinent lorsqu'ils dépensent exactement les revenus de leurs terres.

A l'égard de la solidité entre les habitants du même village , on a dit (i) qu elle étoit raisonnable , parcequ'oh pouvoit supposer un complot frauduleux de leur part : mais où a-t-on pris que, sur des suppositions, il faille établir une chose injuste par elle-même , et ruineuse pour l'état?

CHAPITRE XIX.

Qu'est-ce qui est plus convenable au prince et au peuple, de la ferme ou de la régie des tributs?

Jja régie est l'administration d'un bon pere de famille , qui leve lui-même avec économie et avec ordre ses revenus.

Par la régie, le prince est le maître de presser ou de retarder la levée des tributs, ou suivant ses besoins, ou suivant ceux de ses peuples. Par la régie,il épargne à l'état les profits immenses des fermiers, qui l'appauvrissent d'une infinité de manieres. Par la régie , il

(i) Voyez le Traité des finances des Romains, chap. II, imprimé à l'iris ca 1740

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